Les modaux en anglais

modaux en anglais

Les modaux en anglais sont une classe de verbes auxiliaires principalement utilisés pour exprimer la nécessité ou la possibilité. Ils se distinguent des autres verbes car ils n’ont pas de formes infinitives ou participe et ne prennent pas de “s” à la troisième personne du singulier. Les modaux en anglais sont can, could, may, might, must, shall, should, will et would. Certains autres verbes sont parfois, mais pas toujours, classés dans les modaux. Il s’agit de ought, had better, et dans certains cas de dare et need. Les verbes qui partagent seulement quelques unes des caractéristiques des modaux anglais sont parfois appelés “semi-modaux” ou “pseudo-modaux”. Je vous explique en détail la fonction de chaque modal dans cet article.

Can : un modal complet

Vous l’avez sûrement rencontré à plusieurs reprises, « Can » permet d’exprimer la capacité de faire quelque chose dans le présent mais aussi la possibilité.

Exemple : I can speak Russian (Je peux parler russe)

Le modal « Can » est aussi utilisé pour exprimer la permission, l’autorisation. Son substitut est “to be allowed to”, être autorisé à faire quelque chose.

Permission : Can I go to the theater with my friends ? – Est-ce que je peux aller au théâtre avec mes amis ce soir ?

D’autres cas d’usages :

Demande : Can you wait a moment please ? – Peux-tu attendre un moment s’il te plaît ?

Offre : I can lend you my bike till tomorrow – Je peux te prêter mon vélo jusqu’à demain.

Suggestion : Can we visit grandmother at the weekend ? – Peut-on rendre visite à grand-mère ce week-end ?

Possibilité : It can get very hot in Italy – Il peut faire parfois très chaud en Italie.

Could : le passé de “can”

Si « Can » permet d’exprimer la possibilité et bien d’autres choses au présent, « Could » est sa version au passé. Une fois que vous savez utiliser « Can », vous pourrez facilement utiliser « Could ».

Pouvoir : I could speak Russian (Je pouvais parler russe)

Permission : I could go to the theater with my friends (je pouvais aller au théâtre avec mes amis).

Could, à l’inverse de can, est aussi utilisé pour exprimer la politesse.

Question (politesse) : Could I go to the cinema ? – Puis-je aller au cinéma ?

Demande (politesse) : Could you wait a moment please ? – Peux-tu attendre un moment s’il te plaît ?

Offre (politesse) : I could lend you my bike till tomorrow – Je peux te prêter mon vélo jusqu’à demain.

Suggestion : Could we visit grandmother at the weekend ? – Est-il possible de rendre visite à grand-mère ce week-end ?

Possibilité : It could get very hot in Italy – Il se peut qu’il fasse très chaud en Italie.

May : la probabilité

« May » permet d’exprimer la probabilité, ce qui peut arriver.

Exemple : It may snow tomorrow. Il est probable qu’il neige demain.

Autres cas d’usages :

Ce qui est peut-être vrai (ou faux). It may be right, it may be wrong.

May exprime également la permission : you may eat now – Tu peux manger maintenant.

Question : May I open the window ? – Puis-je ouvrir la fenêtre ? À noter que « May » dans une question est beaucoup plus poli que « Can » ou « Could ».

Might : le frère de May

« Might » est le synonyme de « May », il permet aussi d’exprimer la possibilité, la probabilité :

Exemple : It might snow today (il est probable qu’il neige aujourd’hui). Néanmoins, might est “moins possible” que « May ». On pourrait dire qu’il existe un « degré » de possibilité entre « May » et « Might » :

May : évoque la possibilité à 80%

Might : évoque la possibilité à 65%

Il est aussi utilisé dans une question et est cette fois beaucoup plus poli que « May » : Might I help you ? (Puis-je vous aider ?). Cependant, Might est rarement utilisé sous la forme interrogative.

Must et Mustn’t

Le modal « Must » s’emploie pour exprimer un devoir, une obligation.

Exemple : I must read the book she gave me – Je dois lire le livre qu’elle m’a donné.

« Must » est aussi utilisé pour exprimer une quasi certitude.

Exemple : It must be 9 o’clock – Il doit sûrement être 9 heures.

Mais également :

Une possibilité : You must be tired – tu dois être fatigué.

Un conseil, une recommandation : You must read this book – Je te conseille de lire ce livre.

Le cas Mustn’t

« Mustn’t » traduit une interdiction.

You mustn’t work on dad’s computer – Tu ne dois pas travailler sur l’ordinateur de papa.

Should : entre conseil et obligation

« Should » exprime comme pour « Must » un devoir, mais en moins fort. Il est également utilisé pour donner des conseils.

Conseil : You should drive carefully, the road is wet – Tu devrais rouler prudemment, la route est mouillée.

Obligation/devoir : You should switch off the light when you leave the room – Tu dois éteindre la lumière lorsque tu quittes la pièce.

Would : demande, conditionnel et habitude du passé

Le modal « Would » s’emploie pour exprimer un souhait, une demande.

Exemple : Would you shut the door, please ? – Peux-tu fermer la porte s’il te plaît.

Il est aussi utilisé pour exprimer une habitude du passé.

Exemple : Sometimes he would bring me some flowers – Parfois il m’apportait des fleurs.

Enfin, il est le plus souvent utilisé pour exprimer le conditionnel : I would be glad to meet her – Je serais ravi de la rencontrer.

Will : le modal du futur

Will peut exprimer plusieurs choses mais est surtout utilisé pour parler au futur.

I will have a new car next month – Je vais avoir une nouvelle voiture le mois prochain.

Autres cas d’usages :

Souhait, demande, ordre (moins poli que « Would ») : Will you shut the door? – Pourras-tu fermer la porte ?

Prédiction, supposition : I think it will rain on Saturday – Je pense qu’il pleuvra samedi.

Promesse : I will stop smoking – Je vais arrêter de fumer.

Décision spontanée : Can somebody drive me to the station? – I will. Quelqu’un peut-il m’emmener à la gare ? Oui, moi / oui, je peux.

Habitude : She’s strange, she’ll sit for five hours without talking – Elle est bizarre, elle va s’asseoir pendant 5 heures sans parler.

Shall : l’oublié

Le modal shall n’est plus trop utilisé en anglais et est souvent employé pour exprimer des suggestions sous forme de questions :

Shall we go ? – On y va ?

Vous en savez désormais davantage sur les modaux en anglais. Comme vous pouvez le constater, beaucoup se ressemblent et sont utilisés de la même manière. Ce qui diffère, c’est le degré. « Might » est moins “fort” que « May » par exemple et « Should » est moins fort que « Must ». Plus vous allez les utiliser, plus vous saurez lequel employer dans telle ou telle situation. À vous de jouer !